Ford crée une nouvelle division pour diriger sa technologie d’autonomie partielle et de conduite mains libres

Ford a annoncé la création d’une nouvelle filiale en propriété exclusive appelée Latitude AI pour diriger ses efforts visant à développer un système de conduite mains libres, sans surveillance et sans surveillance. L’entreprise a réembauché environ 550 employés d’Argo AI, l’opérateur de véhicules autonomes qui a fermé l’année dernière après que Ford a retiré son financement.

Latitude AI sera basée à Pittsburgh, où Argo AI avait auparavant son siège social et a émergé ces dernières années en tant que centre de recherche et de startups AV. Des pôles d’ingénierie supplémentaires seront mis en place à Dearborn, dans le Michigan, et à Palo Alto, en Californie. La société exploitera également une installation de piste d’essai de vitesse sur autoroute à Greenville, en Caroline du Sud.

Ford fait appel à son directeur exécutif des technologies ADAS, Sammy Omari, pour occuper le poste de PDG de Latitude AI et Peter Car en tant que directeur de la technologie, supervisant le développement produit et technique de Latitude.

La société se concentrera sur l’amélioration et l’exploitation de produits tels que le système avancé d’assistance à la conduite BlueCruise de Ford. BlueCruise est un système de niveau 2, ce qui signifie que le véhicule contrôle les principales fonctions telles que l’accélération et le freinage, ainsi que le centrage et le changement de voie automatique. Mais alors que les conducteurs peuvent retirer leurs mains du volant et les pieds des pédales, ils doivent garder les yeux sur la route et être prêts à prendre le contrôle à tout moment. Ford a déclaré que les véhicules équipés de BlueCruise ont déjà parcouru un total de 50 millions de miles.

Lorsque Argo AI a fermé ses portes, Ford a déclaré qu’il déplacerait ses dépenses de la technologie sans conducteur de niveau 4 vers les produits d’assistance à la conduite de niveau 2 et 3. “Nous sommes optimistes quant à l’avenir de L4 ADAS, mais les véhicules rentables et entièrement autonomes à grande échelle sont encore loin et nous n’aurons pas nécessairement à créer cette technologie nous-mêmes”, a déclaré à l’époque le PDG de Ford, Jim Farley.

Certes, les véhicules autonomes de niveau 4 sont extrêmement coûteux à développer et à entretenir. Et le retour sur cet investissement continue d’être poussé plus loin dans le futur, de nombreux opérateurs insistant sur la nécessité d’avancer lentement à mesure que la technologie mûrit. Aujourd’hui, plusieurs centaines de véhicules autonomes associés à des entreprises comme Waymo, Cruise, Zoox et Motional opèrent dans une demi-douzaine de villes, avec seulement un petit pourcentage générant des revenus provenant des trajets en VTC.

De l’avis de Ford, il préfère collecter les frais d’abonnement mensuels ADAS auprès de ses millions de clients plutôt que d’attendre des années – voire des décennies – pour qu’un service de robotaxi urbain commence à générer des bénéfices.

Pourtant, la fermeture d’Argo AI a envoyé des ondes de choc dans l’industrie, car Ford a été l’un des premiers grands constructeurs automobiles à exprimer le pessimisme croissant autour des AV. (Volkswagen était également l’un des principaux bailleurs de fonds d’Argo.) Pendant ce temps, les principaux rivaux d’Argo, Waymo et Cruise, ont subi d’importants remaniements de direction. Les valorisations ont chuté à mesure que les délais se sont allongés de plus en plus. Les entreprises qui sont devenues publiques par SPAC ont vu leur cours de bourse chuter. Les coûts ont augmenté tandis que les revenus ont mis du temps à arriver.

Ford n’est pas le seul constructeur automobile à parier gros sur la technologie d’assistance à la conduite. Mercedes-Benz et Volvo investissent massivement dans des fonctionnalités de conduite sur autoroute non supervisée, qui incluent l’utilisation de capteurs laser lidar à longue portée pour améliorer les capacités de détection d’objets du véhicule. Et GM a déclaré que son système Ultra Cruise fonctionnera dans 95 % des scénarios de conduite. Ford n’a pas encore annoncé ses propres véhicules équipés de lidar, mais Latitude AI sera sans aucun doute impliquée dans toute annonce future.

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